Zaskakujące doniesienia na temat początków człowieka wyczytane z… kręgosłupa

Obecna postać kręgosłupa człowieka wyewoluowała miliony lat wcześniej, niż zakładano. Ten zaskakujący wniosek to wynik nowych badań niespotykanie dobrze zachowanej skamieliny dziecka znalezionej przed kilkunastoma laty w Etiopii.

 Szkielet 2,5-rocznego osobnika czekał aż 3,3 mln lat na odkrycie w 2000 roku. Młoda samica nazwana przez antropologów Selam, co w miejscowym języku amharskim oznacza pokój, zyskała też sławę jako dziecko z Dikika czy dziecko Lucy. Podobnie jak słynna Lucy, której szkielet odkryto w Etiopii w 1974 r., Selam należała do gatunku Australopithecus afarensis. Co niezwykłe, kości jej kręgosłupa i klatki piersiowej przetrwały w doskonałym stanie.

 

Odkrywca szkieletu, prof. Zeresenay Alemseged z University of Chicago (USA), razem z międzynarodowym zespołem naukowców przez wiele lat przygotowywał skamielinę, która wymagała m.in. precyzyjnego usunięcia otaczającego ją piaskowca. Dokładną strukturę kości pokazało natomiast zaawansowane badanie obrazowe, przeprowadzone w Europejskim Ośrodku Synchrotronu Atomowego w Grenoble (Francja). „Technologia ta daje możliwość prowadzenia wirtualnego badania takich cech kręgów, których nie da się zbadać innymi metodami” – tłumaczy jeden z uczestników projektu, prof. Fred Spoor z University College London.

 

Autorzy pracy opublikowanej w „Proceedings of the National Academy of Science” wyjaśniają przy tym, że wiele elementów kręgosłupa i klatki piersiowej jest podobnych u różnych naczelnych. Jednak ludzi wyróżniają m.in. związane z wyprostowaną pozycją, takie cechy, jak mniejsza liczba kręgów utrzymujących klatkę piersiową i więcej kręgów w dolnej części kręgosłupa. Taka budowa umożliwia bardziej efektywne chodzenie w wyprostowanej pozycji. Niestety, ze względu na rzadkie występowanie dobrze zachowanych skamielin, nie było wiadomo, kiedy wyewoluował szkielet tego typu.

 

Dzięki znalezisku z Etiopii naukowcy wiedzą dużo więcej. Okazało się bowiem, że mimo upływu ponad 3 mln lat, szkielet Salem w dużej miedze przypomina ludzki – zawiera tylko 12 kręgów piersiowych i 12 par żeber. To pozwoliło naukowcom wyciągnąć ważny wniosek. „Długie i żmudne badanie Salem pokazuje, że ogólna budowa kręgosłupa człowieka pojawiła się ponad 3,3 mln lat temu” – wyjaśnia prof. Alemseged.

 

Dla antropologów to wiedza na wagę złota. „Ta niespotykana budowa u wczesnych ludzi może stanowić klucz do opracowania dokładniejszego scenariusza ewolucji poruszania się na dwóch kończynach i kształtu ciała dzisiejszego człowieka” – opowiada współautorka pracy prof. Thierra Nalley z Western University of Health Sciences (USA).

Źródło: PAP/NAUKA

Komentarze




Dodaj komentarz

Twój adres email nie zostanie opublikowany.